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アメリカの医療費はなぜ高い? Vol.1
「働けなければ、どうやって薬を買うの?」

2013/04/30
大内啓

 「私はこれから何のために生きていけばいいの?」――。マリアの言葉と頬を伝う涙が今も忘れられません。

 内科病棟で若い患者を担当するのは、限られた病気(鎌状赤血球症や嚢胞性線維症など)以外では比較的珍しいことです。22歳のマリア(仮名)も例に漏れず難しい病気を抱えていました。

ようやくたどり着いた新天地で、不治の病が見つかる
 マリアはメキシコからの不法移民で、従兄弟の助けを得てようやくニューヨークへ移住。その彼女が「持病の喘息」で呼吸困難を起こしました。近場の病院に運び込まれたとき、酸素飽和度はノンリブリーザーマスク(リザーバーマスク)で82%だったそうです。緊急に気管挿管されICUで治療を開始したようですが、酸素飽和度が上がらないのでエコー検査をしたところ、アイゼンメンジャー症候群が発見され、心臓手術のために私の勤務する病院に搬送されてきました。

 小児心臓手術も手がける心臓外科医のG先生によると、「既に心臓が成長しすぎていて、手術による治療は不可能だ。薬剤に頼るしかない」という状況。小児循環器科のP先生がシルデナフィル(商品名レバチオ)やエポプロステノール(商品名フローラン)などを投薬して、なんとか人工呼吸器から離れることができるようになったものの、マリアは自分の状態がよく分かっていません。人工呼吸器を離れることができても、座っているだけで酸素飽和度は85%となり、トイレまで歩くのが精一杯という有り様でした。

 英語を話せないマリアとスペイン語を話せない私は毎日、通訳の電話を間に挟んで会話していました。私が担当するまで自分の病気について説明されていなかったマリアに、何度も何度も同じことを噛んで含めるように話しました。

 「あなたの病気は喘息ではなく心臓の問題です。治ることはないし、これからもっと悪化する可能性が高いでしょう」。不法とはいえ、安定した生活を夢見て渡米してきた22歳の女性には、信じられないほどのショックだったと思います。

現実の難題に医師ができることは…
 会話を交わしていると、「現実問題として、これからどうしていくか?」という話題になり、次から次へと難しい課題が出てきます。「歩くだけでも(酸素飽和度が落ちて)息ができなくなるのに、どうやって生活したり働いたりすればいいの?」「働けなければ、どうやって月に数千ドルもする薬を買うの?」「薬がなければ、どうやって生きていけばいいの?」…。私には答えようのない質問ばかりで、自分の無力さを痛感しました。

 医師である私にできることは、製薬会社に手紙を書いてマリアの状況を説明し、シルデナフィルやエポプロステノールを無償提供してもらうことぐらいです。こうした配慮は末期疾患患者や無保険者のためにアメリカではよく行われており、製薬会社はPRになることもあって比較的協力的なのです(もちろん、例外もあります)。このお願いをするためのstandard formも用意されているくらいです。

 「今後も薬を飲み続けなければなりませんが、副作用として催奇形性があるので、これから妊娠することは残念ながらできません」。こう説明すると、マリアは「私はこれから何のために生きていけばいいの?」と言って、静かに泣き出しました。

 もはやかける言葉も見つかりません。「お金も身寄りもない彼女は、これからどれだけ、どうやって生きていけるのか?」「医師として彼女にしてあげられることはここまでなのか?」。解決しようのない葛藤で私の頭は一杯になり、途方に暮れるしかありませんでした…。退院後はうちの病院の循環器医が外来で担当しているようですが、彼女の生活や健康状態が良い方向に向かっていることを祈るばかりです。

手に負えない患者がアメリカにたどり着く
 アメリカ50州のうち2番目に移民の割合が高いニューヨーク州。ここで臨床をしていれば、マリアのようなケースには頻繁に遭遇するはずです。

 こうした移民が重病を抱えている場合、その医療費のほとんどすべてをアメリカ市民が税金で支払っているといっても過言ではありません。2010年のデータでは、約4000万人の移民のうち約1000万人が不法移民だということが分かっています(図1)[1]。

著者プロフィール

大内 啓

North Shore - LIJ Health System 救急医学科・内科レジデント

大阪府生まれ。12歳で渡米し、2009年ジョージタウン大学医学部卒業。マンハッタン郊外のLong Island Jewish Medical Centerにて、救急医学科/内科の二重専門医認定(全米で年23人限定)を取得するレジデントとして勤務。医療の格差や効率性、提供方法に関心を持っている。趣味はランニング、お酒、息子と遊ぶこと。

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